Voluntarios de cena comunitaria de Winters se retiran en medio de preocupaciones por gastos

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Tres voluntarios que ayudan a organizar la anual Cena Comunitaria de Winters (Winters Community Dinner – WCD) se han retirado de la organización del evento anual del Día de Acción de Gracias después de que surgieron preguntas sobre sus gastos. Las renuncias siguen a la partida de su fundadora, Marie Rojo-Heilman, en Enero.
 
Rojo-Heilman inició la entidad Winters Community Dinner hace 21 años para satisfacer las necesidades de las personas mayores y discapacitadas que no pueden salir de sus hogares o no tienen una familia con quien comer, y para las familias en crisis que necesitan un poco más de apoyo y atención.
 
Las voluntarias Lisa Gonsalves y Gwen Pisani dejaron de ser voluntarias para los esfuerzos de la WCD en Enero, luego de consultar con un abogado acerca de que la entidad no es una organización sin fines de lucro registrada y compartir inquietudes sobre cómo se han gastado algunos de los fondos de la WCD.
 
Gonsalves y Pisani hablaron con el Winters Express sobre esas preocupaciones, al saber, que los fondos recaudados para la cena anual de Acción de Gracias se gastaron en compras no relacionadas con el evento.
 
Emily Back, otra voluntaria, se negó a comentar sobre la situación, pero escribió al Winters Express en Marzo para anunciar su renuncia a la WCD “debido a la apropiación indebida de fondos por parte de otro miembro.”                                                                                                          
 
Las grietas en la organización sin fines de lucro surgieron en el otoño del 2021 cuando los voluntarios del comité se prepararon para recaudar fondos, solicitar donaciones, enviar cartas y coordinar cenas de Acción de Gracias. Según Rojo-Heilman, la administradora de la ciudad, Kathleen Salguero Trepa, se acercó a la WCD con respecto a su cuestionable estado sin fines de lucro después de leer sobre la cena en el Winters Express, que erróneamente informó que era un 501 (c) (3).
 
En Noviembre del 2020, Trepa dijo que donó $670 de sus ganancias de un boleto de lotería del Club Rotario de Martínez a la WCD después de ver un artículo que buscaba donaciones en el Winters Express. Trepa solicitó un recibo de impuestos por la donación y recibió de Rojo-Heilman un folleto del evento con un número de identificación de contribuyente. Solo más tarde se enteró de que WCD no es una organización sin fines de lucro.
 
El asunto no volvió a surgir hasta Octubre del 2021, cuando comenzaron a aparecer anuncios en la ciudad para la cena y en busca de donaciones con el número de identificación fiscal todavía en la lista. Y, el volante mencionaba que la cena estaría utilizando el centro comunitario, pero el permiso para usarlo no había sido solicitado ni otorgado por la Ciudad. Trepa contactó a Rojo-Heilman sobre el estado de la ‘organización sin fines de lucro.’
 
En medio de los esfuerzos de organización para la cena del 2021, Pisani dijo que Rojo-Heilman les reveló a los otros voluntarios que, de hecho, la organización nunca había sido incorporada ni autorizada para operar como una entidad sin fines de lucro 501(c)(3) como donantes, voluntarios y otros pudieron haber creído. Los registros financieros obligatorios sin fines de lucro, las declaraciones de los funcionarios y los informes anuales nunca se crearon, archivaron ni se informaron al estado.
 
Pisani dijo que Rojo-Heilman asignó roles en la junta a los principales organizadores voluntarios, y en un esfuerzo por asumir las próximas funciones en la junta, compilaron numerosos registros financieros del First Northern Bank para comenzar a poner las cosas en orden para el proceso de solicitud de estatus sin fines de lucro.
 
Antes del Día de Acción de Gracias, Gonsalves le pidió a Rojo-Heilman registros financieros y recibos y, a fines de Diciembre, le dijeron que no tenía ninguno. Según Gonsalves, en Diciembre Pisani y otros examinaron los cheques y los registros bancarios y comenzaron a preocuparse por la actividad de gasto en la cuenta. Pisani dijo que identificó, como mínimo, cuatro cheques en los que su nombre había sido falsificado como doble firmante.
 
Gonsalves dijo que los miembros del comité se reunieron con Rojo-Heilman en Enero, “la llamaron a la alfombra” y “le pidieron que se retirara.” Rojo-Heilman le dijo al grupo que renunciaba y que eliminaría su nombre de la cuenta bancaria al día siguiente. Rojo-Heilman le dijo al Winters Express que ya estaba planeando una salida de la junta, citando razones de salud.
 
Las voluntarias Pisani, Gonsalves y Back revisaron cheques que se remontan al 2016. Un ejemplo preocupante que citan es una compra del 2021 en Sam’s Club en Folsom el 26 de Noviembre, el día después del Día de Acción de Gracias, por un monto de $1434.49. Rojo-Heilman dijo que los fondos se usaron para canastas navideñas.
 
“Trabajo con varios otros programas y alimenté algunos de los fondos para esos programas,” dijo Rojo-Heilman al Winters Express. “La financiación que ingresa no es solo para el Día de Acción de Gracias.”
 
Durante años, Rojo-Heilman ha estado entre los voluntarios más involucrados de Winters, una columna vertebral para los esfuerzos de voluntariado como el Winters Youth Day, Meals on Wheels y Bread Ministry.
 
Cuando se le preguntó si desvió fondos de la WCD para su uso personal, Rojo-Heilman respondió: “No para mi uso personal. Se devolvió a la comunidad. Sigo sirviendo a la gente y sirvo a los más necesitados,” y agregó: “Me gusta servir con todo mi corazón.”
 
“No malversé fondos y no tengo más comentarios,” dijo Rojo-Heilman.
 
Gonsalves dice que las renuncias hasta ahora son un esfuerzo para responsabilizar al grupo por el uso cuestionable de los fondos comunitarios. Se están realizando esfuerzos para incorporar una nueva organización sin fines de lucro que brindará servicios similares durante todo el año, y transferir fondos anteriores a la nueva organización una vez que se haya establecido.
 
“Estamos de pie frente a esto,” dijo Gonsalves. “Seguiremos hacia adelante.”
 
“Queremos brindar apoyo a la comunidad durante todo el año,” dijo Pisani. “Es un trabajo en progreso.”
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